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咪笑人用patpat谂野 原来肠有「第二个脑」

  • 2020-06-25
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咪笑人用patpat谂野 原来肠有「第二个脑」
排便时,肠道肌肉会规律性地收缩,令肠道蠕动,把大便排出体外。然而,控制肠道蠕动的神经系统,并不是头上的脑袋,而是肠道里的「第二个脑」。

神经系统分两部分,「中央神经系统」(Central Nervous System, CNS)包括脑和脊髓,脑和脊髓以外的神经系统,皆属于「周边神经系统」(Peripheral Nervous System, PNS),例如负责感知和活动的神经。周边系统就像是中央系统的伸延,主要让中央系统连繫到身体各处的肌肉、皮肤和器官,这样中央系统便可以收发讯号,来控制和平衡身体大部分的机能。

众所周知,脑袋是一个庞大的神经系统,由千亿个神经元彼此连繫所组成。但你又可知道,肠道内亦有上亿个神经元所组成的神经系统,控制胃肠道(gastrointestinal tract)的蠕动,称为「肠道神经系统」(Enteric Nervous System, ENS)。

既然肠道内存在大量神经元,这些神经元又如何运作,令肠道肌肉收缩和蠕动呢?来自澳洲 Flinders University 的研究团队尝试寻找答案,他们以老鼠作实验,老鼠的大肠内也有约 400,000 个神经元,透过观察老鼠排便时肠内神经元的活动情况,研究员发现,肠道神经系统的活动模式独特,具有节奏性和协调性。肠里的神经元属于周边神经系统,但这情况从未在哺乳类动物的周边神经系统见过,反而在中央神经系统中,会观察到这种带有节奏性和协调性的神经活动模式。在肠道神经系统中,更是首次发现。

负责的研究员 Nick Spencer 表示,胃肠道很独特,是唯一一个器官自己拥有完整的神经系统,他并指出,肠道神经系统本身就是脑部,此系统不单止可以和中央神经系统沟通,还可以自主运作,控制胃肠道的肌肉收缩。

最后,Nick Spencer 认为研发药物时,往往事前未有清楚了解相关器官之运作,是次研究结果,令我们更了解肠道神经系统,有助我们进一步理解肠道相关的神经疾病,及研发新药物。

(图片来源:BruceBlaus|CC BY SA 3.0)